El japonés es uno de los idiomas más hablados del mundo. Con casi 130 millones de hablantes, la lengua nipona se ha posicionado como una de las más populares entre los estudiantes de idiomas.

Como bien sabemos, la lengua es parte esencial en la identidad cultural de un país y en la cultura nipona no es la excepción. Es a través de la lengua que podemos comprender la historia y las costumbres de un pueblo, así como su manera de pensar y expresarse.

La importancia de los idiomas va más allá de ser una herramienta de comunicación.  Aún antes de aprender japonés sería importante interesarte por la construcción de esta lengua tan compleja, cuyos fundamentos yacen en el chino. Entonces no te gustaría saber...

  • ¿Cuál es el verdadero origen del japonés?
  • ¿Cuáles fueron los primeros manuscritos de escritura japonesa que aún se conservan?
  • ¿Hasta qué punto ha influido el chino en el japonés?

Hablar el japonés que se habla hoy en día es el resultado de un largo proceso, que ha ido evolucionando junto con la historia del país del sol naciente durante muchos siglos.

Superprof te cuenta aquí la apasionante historia de la escritura y la lengua japonesa, sobre todo, para todos los profesores y estudiantes que trabajan con el japonés.

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La aparición del japonés como lengua hablada

La lengua que se habla en Japón, también denominada «yamato», hablada por 128 millones de personas, lo que la coloca entre la 11.ª y la 13.ª lengua más hablada del mundo.

El japonés es un idioma con mucha historia, y aunque su origen no ha sido confirmado al 100 por ciento, hay múltiples registros de que el idioma nipón existe desde hace más de 2,000 años.

Una de las hipótesis más recientes sobre el origen del japonés sugiere que el idioma tiene sus raíces en las islas de Japón, hace unos 2,200 años. Se cree que el idioma desciende de la lengua que utilizaban los agricultores de arroz que llegaron a Japón desde la península coreana.

origenes del idioma japones
Conoce la historia del idioma japonés.

Por supuesto, esta hipótesis no ha sido comprobada en su totalidad ya que tuvieron que pasar decenas de años antes de que la lengua nipona contara con un sistema de escritura.

Los primeros indicios del sistema escrito en la lengua japonesa datan del siglo III y lV durante el periodo Kofun y este sistema surge de la importación de los caracteres chinos. Dichos caracteres, conocidos como kanji, empezaron a fusionarse con la lengua existente, arrastrando consigo vocabulario y fonología.

Fue hasta la época del periodo Heian (794-1185) que el japonés inventó sus propios sistemas de escritura silábica denominados hiragana y katakana.

Características del idioma japonés

Se dice que el japonés es «una lengua aglutinante y polisílaba», pero, ¿qué quiere decir eso? Una lengua aglutinante es aquella en la que los rasgos gramaticales vienen marcados por la unión de elementos básicos denominados morfemas.

¿Qué otras lenguas aglutinantes hay?

  • Lenguas altaicas (turco, mongol)
  • Lenguas urálicas (estonio, finés, húngaro)
  • Coreano
  • Vasco

Una de las características principales del japonés es que, a diferencia de la mayoría de lenguas asiáticas, el japonés utiliza los acentos tonales para expresar diferentes palabras que, de no ser así, serían idénticas a nivel fonético.

En este punto es importante recalcar que la mayoría de palabras en japonés no presentan acentos tonales por lo que es necesario aprender a diferenciar aquellas palabras que contienen acentos tonales de las que no los contienen para una mayor comprensión del idioma.

El japonés no se parece en nada al chino, pero presenta el mismo número de vocablos procedentes o derivados de la lengua china escrita. A su vez, el japonés también guarda ciertas semejanzas con el coreano.

¿Qué semejanzas hay entre el alfabeto chino tradicional y el japonés?
El texto de arriba está escrito en chino tradicional, mientras que el de abajo aparece en japonés. ¿Serías capaz de reconocer algunas de las similitudes entre ambos alfabetos?

Durante el Período Edo (1603-1868), se asientan las bases de la lengua japonesa tal y como se habla hoy en día. Durante el Período Meiji (1868-1912), numerosas palabras procedentes de Occidente entran en el vocabulario japonés.


«En el japonés existen dos silabarios para representar todos sus sonidos, creados a partir de la simplificación de ciertos kanji [caracteres chinos]. Los silabarios se denominan hiragana y katakana y son un sistema de escritura único del japonés, ausente en el chino y el coreano. El japonés moderno utiliza los tres sistemas de escritura, kanji, hiragana y katakana, circunscribiendo el uso de cada uno para diferentes funciones, si bien hay ocasiones en que dos de ellos pueden usarse indistintamente» (Wikipedia).


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Las variaciones de la lengua nipona

No es ninguna sorpresa que el origen del idioma japonés sea difícil de definir, especialmente si tenemos en cuenta que Japón está formado por más de 6,800 islas, muchas de ellas separadas no solo por agua sino también por su geografía montañosa.

Esta separación es responsable del tardío desarrollo de un sistema de escritura homogéneo, pues dio pie a numerosas variantes del idioma japonés a lo largo de los siglos.

Todas estas diferencias fonéticas aún persisten en la lengua nipona, pero en Japón no es correcto referirse a las diferencias del idioma como dialectos, puesto que son el mismo idioma con el mismo vocabulario y tan sólo presentan pequeñas diferencias gramaticales y variaciones en el uso de los acentos tonales.

Hoy en día, los habitantes de las principales ciudades de Japón pueden hablar y entender diversos acentos de japonés sin problema, el de Osaka y Tokio son los más populares.

¿Sabías que los diferentes pueblos de Japón no tenían ningún sistema de escritura hasta el siglo cuarto d.C., momento en el que los monjes budistas chinos lo hicieron posible?

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Las primeras huellas de la escritura japonesa

El japonés surge como un idioma independiente con características gramaticales y estructurales propias, pero de no ser por la influencia de la escritura china el idioma nipón no tendría el mismo sistema de escritura que conocemos.

La escritura china llegó a Japón como consecuencia de la intensificación de la influencia de las relaciones entre ambos países así como la llegada del budismo a Japón, lo que pronto derivaría en una interpretación propia de la escritura japonesa, es decir, los kanjis.

kanjis, hiragana y katakana
Los kanjis y los silabarios hiragana y katakana constituyen la base de la lengua japonesa. Es apasionante aprender su escritura, ¿por qué no lo intentas?

Estos caracteres se utilizarían para crear un alfabeto moderno denominado «kana», que a su vez tiene dos sistemas de escritura: el hiragana y el katakana.

Después, esos caracteres se utilizarían para crear un alfabeto moderno denominado «kana», que a su vez tiene dos sistemas de escritura: el hiragana y el katakana.

Te dejamos aquí un resumen de las bases del sistema de la escritura japonesa:

  • Los kanji sirven para transcribir la mayoría de las palabras con cargan semántica. La mayoría de los kanji japoneses poseen varias lecturas: tanto nativas de origen japones como de raíz china.
  • El hiragana es un silabario que sirve para la escritura de morfemas gramaticales.
  • El katakana se emplea principalmente para los préstamos procedentes de otras lenguas (por ejemplo, la palabra «maratón»).

Los japoneses también utilizan los furiganas, que te ayudarán a la lectura del idioma. Estos consisten en kana o caracteres silábicos, impresos al lado de un kanji u otro caracter para indicar su pronunciación.

Históricamente, el libro más antiguo en japonés es el Kojiki (712), escrito en caracteres chinos.

Descubre más sobre las reglas gramaticales y la sintaxis japonesa.

La herencia china a la lengua nipona

Durante el Período Nara (710-794), los japoneses comenzaron a utilizar los ideogramas o caracteres chinos. De ahí que la pronunciación de las palabras japonesas esté asociada a los caracteres chinos. No obstante, el man'yōgana, que es como se denomina, solo toma el valor fonético y no su significado. Debido a esto, si alguna vez encuentras un texto escrito según este sistema, tendrá más caracteres que un texto convencional.

Conoce más sobre la evolución de la escritura japonesa.


«El man'yōgana (万葉仮名) es una antigua forma de escritura kana japonesa que usa caracteres chinos, llamados kanji, para representar sonidos japoneses. Aunque no está claro desde cuándo se emplea, sí está probado que se utiliza al menos desde el siglo VI. El nombre de man'yōgana procede del Man'yōshū (万葉集, Antología de la Miríada de hojas), una antología de poesía japonesa del Período Nara escrita en man'yōgana» (Wikipedia).


Al igual que el man'yōgana, el katakana se basa en el sonido. Poco a poco, los japoneses comenzaron a utilizar los katakana en sus historias, junto con los caracteres chinos. Así fue cómo se originó el texto con caracteres chinos y katakana.

Conoce más sobre los kanjis, fundamentales en la escritura del japonés.
Los kanjis son caracteres chinos.

Nacimiento del hiragana y su impacto en la cultura japonesa

Una parte fundamental de la lengua nipona es el surgimiento de los caracteres hiragana, los cuales evolucionaron a partir de los caracteres chinos man'yōgana escritos en cursiva.

El hiragana es un silabario que se desarrolló por cuestiones de rapidez de escritura (la cursiva es el nombre dado a las grafías que tienen una forma rápida como consecuencia de la simplificación de la escritura «oficial»).

Gracias a este silabario, por primera vez, los japoneses pudieron escribir como se expresaban en su quehacer diario. El sistema de escritura hiragana se creó durante la primera mitad del siglo X, dando lugar a muchas corrientes literarias, como el ensayo, el periódico y la novela, durante esta época.

No obstante, los textos en hiragana aparecen como inadaptados a la escritura de textos abstractos o lógicos, que precisan de caracteres chinos. Durante los Períodos Kamakura y Muromachi (1185-1573), el japonés escrito empieza a alejarse de la lengua hablada.

Por otro lado, ten en cuenta que, aunque ciertos aspectos hayan desaparecido, Japón es un país de tradición, por lo que no podemos olvidarnos de la caligrafía japonesa, muy presente en el país del sol naciente.

El impacto del hiragana en la literatura japonesa

La llegada del hiragana fue un parteaguas en la cultura japonesa, pues abrió un mundo de posibilidades a gran parte de la población nipona.

Antes de la popularización del hiragana, particularmente durante el periodo Jodai, la literatura japonesa era sumamente elitista, pues solo una pequeña parte de la población podían estudiar chino clásico; el aprendizaje de la escritura kanji era reservado para la nobleza.

A este sistema de escritura también se le conoció como otokode (男手), o escritura masculina, pues solo los hombres nobles podían aprenderlo.

como evoluciono el japones
El japonés se encuentra entre los 20 idiomas más hablados del mundo actualmente.

Fue gracias a la aparición del silabario hiragana que la escritura se volvió más accesible incluso permitió que las cortesanas de Heian pudieran recibir un mínimo de educación al poder leer y escribir.

En un principio, este nuevo silabario era en su mayor parte utilizado por las damas de la corte por lo que recibió el nombre de onnade (女手), o escritura femenina.

La existencia de este nuevo tipo de escritura permitió un resurgimiento cultural pues este tipo de escritura era relativamente menos elitista comparado con el otokode.

Este periodo fue quizás uno de los más importantes en las letras japonesas. La literatura heianesca abarcó la poesía, las grandes epopeyas históricas y las pasiones inconfesables de las damas y los nobles de Kioto.

Una lenta evolución hacia el japonés moderno

Posteriormente, durante el Período Edo (nombre que recibía la capital antiguamente), entre 1603 y 1868, cuando se asientan los fundamentos del japonés actual. Son los habitantes de la capital, que superan en número a los de Kyoto y Osaka, los que contribuyen al desarrollo de la lengua hablada. De hecho, numerosos términos actuales datan del Período Edo.

Por ejemplo, todavía existen numerosos pronombres para la primera y la segunda persona y para la terminología de cortesía que se inventaron en esa época. La cortesía supone prácticamente una lengua independiente en Japón, con sus propias reglas y expresiones.

Por otro lado, las lenguas escrita y hablada se van distanciando a partir de ese período.

Después de la Restauración durante el Período Meiji (1868-1912), se introducen multitud de términos procedentes de Occidente en el vocabulario japonés, por lo que los japoneses empiezan a crear nuevas palabras mediante la utilización de caracteres chinos.

El japonés aúna modernidad y tradición
Japón: modernidad y tradición.

En 1902, el gobierno anunció su deseo de establecer una lengua «estándar», basada en la lengua hablada dentro de la clase media de Tokio y, en 1903, se publicó el primer libro de texto para la escuela primaria, autorizado por el estado, que constituirá la base del japonés hablado.

En 1945, se llega finalmente a un acuerdo y el japonés hablado aparece en los documentos oficiales.

Hoy en día, el japonés ha dado la vuelta al mundo y continúa evolucionando. Si deseas tener cursos de japones, elige a algún nativo o a un profesor bilingüe español-japonés. No descartes la oportunidad de un curso de idiomas en Japón para aprender esta lengua si quieres enfrentarte a las palabras japonesas que se utilizan actualmente.

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Valeria Superprof

Superprofe, comunicóloga y apasionada del estilo de vida.